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《数学百年风云—— <纽约时报>数学报道精选(1892-2010)》书摘

2020-4-23 13:13:53 来源:易文网

    英国数学家、美国普林斯顿大学冯·诺伊曼应用数学与计算数学讲席教授约翰·康威(John Conway)因新冠不幸去世,享年82岁。在此,我们从《数学百年风云—— 〈纽约时报〉数学报道精选(1892-2010)》中收录的一篇报道中摘选了部分内容,以便让读者对约翰·康威的人生有更多了解,也以此寄托我们的哀思。

    《数学百年风云》
    著者:【美】吉娜·科拉塔
    译者:崔继峰 林开亮 张海涛
    出版社:上海科技教育
    出版时间:2019年4月


    康威博士坐在他的电脑前准备登录。在他开始工作前,电脑上迅速地蹦出了来自过去和未来的10个随机日期,比如2005年3月15日,或是1803年4月29日。要想在电脑上打开文件并开始工作,康威博士必须得先心算出每个日期是星期几。

   这是他安装的一个自娱自乐的小游戏。“我觉得我是世界上做这件事情速度最快的人。”他说道。他的记录是用15.92秒算出所有的10个日子。但是,他很谦虚地说,这并没有多难。“这是自闭症儿童做的事。”

    康威博士因其古怪、不寻常的兴趣和能力引人注目。他痴迷于游戏和谜题,并渴望学习不寻常的事物,比如π的小数点后1000位或是星空中每一颗星星的名称和位置。在某种程度上,他不在意日常生活中的惯例与习俗。从1969年开始,即便是在冬天,他只穿过唯一的一双鞋,然而最近,他买了一双新鞋。三星期前,他去理发店理发——三十年来头一次,这之前他一直将头发梳成马尾并定期剪一剪发尾。

    康威博士在英国利物浦出生并长大,是一个实验室助理的儿子,实验室属于利物浦男子学院——披头士乐队中的两位成员保罗·麦卡特尼(Paul McCartney)和约翰·列侬(John Lennon)都曾在这里上学。康威博士在数学方面的天赋十分显著。“我母亲曾告诉我,她发现我4岁时就在背诵2的幂。”他说,“我不知道这是不是真的,也不知道我背了多少。这也许只是母亲的故事中的一个。”当他上学后,他说,“我做什么都很好;在班级里,我的每门学科都名列前三名。”

    康威博士自1969年开始了他成为著名数学家的道路,当时,他是剑桥大学的一个小职员,正迫切地希望能在数学界出人头地。他结了婚并有了四个女儿。“我知道我是个好数学家,但其他人可不这么认为。”他说,“当时我十分沮丧,因为我没能兑现自己的诺言。”

    某个星期六,他开始工作。“很有意思,”他说,“像平时一样,我跟妻子说再见,亲吻我的孩子,然后将自己关在了房间里。”12小时30分钟后,他出现了,令他吃惊的是,任务也完成了。

    康威的第二任妻子拉里萨博士是一位出生于俄罗斯的数学家,和康威博士育有两个儿子。有一天,她需要用到π的值,但却只能记起3.14。“我把小数点后的100位都告诉了她,但她想知道更多,”康威说,“我发现我不记得那么多了。”于是他和他的妻子制定了一个计划,每天记忆100位。他们两个定期一起练习。

    “那段时光甜蜜极了,”康威博士说,“我们常在周日时去村庄散步,当我们走在路上时,一个人得像背一首小诗般背出20位小数,并让另外一个人背出接下来的20位。”

    在被问及他如何做研究时,康威博士描述了一种精神生活,这看上去对大多数实践科学家来说简直是难以忍受地令人沮丧。“大多数时间里,什么都不会发生,”他说,“你不可能常常都有想法。”当他确实不知道怎样证明时,他说,他会去列举一些什么。“我会尝试并列举出所有性质良好的多面体,”他说,“如果运气好,我总会发现什么。”

    他说,正是这个方法帮他度过了那些困难的日子。还有一种多数年轻研究者最为害怕的情形,“对年轻聪明的研究生们来说,一件可怕的事就是,他们会在早上9点来到这里并在演算纸的开头写下‘定理’二字;接着他们可能会写‘证明’;然后他们便坐在那里盯着这个东西。他们开始觉得郁闷,5点的时候,他们回家了。第二天,他们来了,一切又开始了”。问题在于,他解释说,“定理无法证明。如果有人拿着一把枪对你说,‘证明这个定理’,好吧,那你必死无疑了。”

    康威博士典型的一天开始于早上8点。他到当地的一家咖啡店,边吃燕麦粥早餐,边看一份报纸。接着他要打开他的电脑,算出10个日期并查看邮件。“邮件里也许会有个让我思考的数学题。”他解释道。

    “关键在于,我并不工作。”康威博士说,“我的意思是,老实说,如果你或你的读者知道了我究竟在干什么,他们会觉得反感。他们会说,‘钱都被用来给这些人了。’”

    康威博士说他过去常常为自己工作的方式感到愧疚。“然后我会突然明白,我正是在通过这种方法创造出好东西——无所事事地躺着,什么都不做,思考自己像什么。”他说。接着,他又补充道,“自从我不再有负罪感后,我比以前成功多了。”

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